Diagrammi del passo di Coltrane

A metà degli anni ’90 stavo navigando nella libreria del Berklee College of Music di Boston. Stavo cercando il Thesaurus of Scales and Melodic Patterns di Slonimsky, un libro di scale generate algoritmicamente che aveva un seguito tra i musicisti jazz, in particolare John Coltrane.

Accanto agli scaffali mi sono imbattuto in un libro simile ma più singolare, Repository of Scales and Melodic Patterns, di Yusef Lateef.

Come frontespizio aveva incluso due immagini sorprendenti.

Cosa erano questi? Una piccola nota in fondo ai ringraziamenti diceva:

Disegni geometrici: di John Coltrane, 1960. Regali a Yusef di John.

Nel tempo sono rimasto affascinato dai disegni di Coltrane e ho iniziato a decodificarli utilizzando un goniometro, una bussola e una carta da lucido.

Per prima cosa ho fatto uno schema pulito del diagramma marcato di Coltrane.

Nel pensarci ho capito che poteva essere semplificato da due anelli a uno senza perdere nessuna delle relazioni intrinseche.

Naturalmente, dal punto di vista di un musicista questo ha avuto il sorprendente risultato di passare da una scala a tono intero nell’originale di Coltrane a una scala cromatica nella mia versione ad anello singolo. Poi ho capito che potrebbe esserci anche una versione a tre squilli, con gli intervalli su ogni squillo che descrivono triadi diminuite.

Questa nuova versione a tre anelli era visivamente strana e bella e aveva una caratteristica che non era evidente nelle versioni a un anello o a due anelli: un modello a spirale.

Scegli una sezione che inizia con C e cammina verso la C successiva, un semitono alla volta. Le prime quattro note della serie sarebbero C, C #, D, Eb. Nelle versioni a uno e due anelli D e Eb sono adiacenti, ma nella versione a tre anelli Eb si trova sull’anello più lontano.

Questo mi ha fatto pensare alla serie come uno stendardo tortuoso.

E da lì un modello 3D, non piatto.

Ho realizzato una versione finale pulita di questo schizzo.

Da lì è stato naturale passare alle versioni con quattro, cinque e sei anelli.

Quando avevo finito la mia versione a sei squilli, mi dispiaceva non poter andare oltre, perché ogni serie di squilli mostra un intervallo simmetrico e non ci sono intervalli simmetrici più grandi di questo.

I miei disegni erano completi, quindi ho realizzato una piccola pagina del titolo per la collezione.


Non molto tempo dopo sono andato a un concerto di Yusef Lateef. Era al Lincoln Center di New York City. Era un giocatore stellare e lo spettacolo è stato indimenticabile.

Abbiamo parlato dei diagrammi di Coltrane. Gli ho mostrato una versione del mio lavoro. Mi disse che Coltrane aveva disegnato i diagrammi originali tra i set in un concerto che avevano fatto insieme e gliel’aveva regalato. Lateef ha detto che questa non era la prima volta. “Lo faceva sempre”, ha detto Lateef.

Ciò avvenne probabilmente durante un periodo in cui Coltrane studiava Slonimsky e pensava a schemi generativi per melodie. L’anno era il 1960. Stava passando dai formalismi modernisti dell’armonia dei bebop – tutte le linee brillanti e la causalità rigorosa – alla spiritualità estatica del jazz libero. La connessione tra il suo post-bop e il jazz libero era la numerologia, una convinzione che i fenomeni divini o mistici possano derivare dal pensiero quantitativo.

Il 1960 fu senza dubbio il suo anno di punta. Ha fondato la sua band di riferimento con McCoy Tyner ed Elvin Jones e ha registrato il suo famoso successo, “My Favorite Things”. Qualunque fossero i diagrammi per lui, erano collegati alla sua arte migliore.